Tous les deux ans depuis 2009, James McLean (à droite) organise des voyages culturels et sportifs qui permettent aux membres du groupe de disputer quelques matchs contre des formations européennes en plus de découvrir de belles villes dans diverses régions et pays d'Europe dans le plaisir et la bonne humeur. Ci-haut, M. McLean est accompagné du gardien de but Michel Perron et de l'entraîneur de l'équipe, Bertrand Imbeault.

Un dernier périple pour les joueurs-ambassadeurs

Difficile de trouver meilleurs ambassadeurs de notre sport national et de la région que Jacques McLean et ses coéquipiers. Depuis 2009, ces jeunots, dont l'âge moyen est de 63 ans, allient leur passion pour le hockey à leur plaisir de découvrir de nouveaux horizons lors de périples organisés tous les deux ans. Mais cette fois-ci, il semble que ce sera un dernier tour de piste pour ces joueurs/globe-trotteurs qui ont choisi le Portugal, l'Espagne et la France pour boucler la boucle cet automne.
Instigateur du projet, James McLean ne se doutait pas que le premier voyage organisé en 2009 aurait une suite. « Normalement, on avait prévu de faire un seul voyage avec les parents et amis en 2009, mais la popularité de ce premier périple a fait en sorte que nous en sommes rendus à notre cinquième. Mais ce sera le dernier », affirme le grand manitou dévoué de ces voyages mémorables. Une affirmation que ses deux comparses pour l'entrevue, Bertrand Imbeault et Michel Perron, mettent en doute en le taquinant gentiment.
Faut dire que M. McLean, qui a joué avec l'équipe de Viry-Châtillon au début des années '70, a un bon contact en France en Patrice Pourtanel. Ce dernier a joué dans l'équipe nationale de France et il a présidé la Fédération française de hockey. Les deux hommes sont des amis de longue date et M. Pourtanel, 71 ans, joue d'ailleurs avec les Canadiens lors des duels organisés. Avec son carnet d'adresses bien garni, M. Pourtanel réussit à dénicher des équipes compétitives, mais capables de jouer dans un contexte amical. « Nous, nous ne voulons pas jouer contre des gars de 20 ans. Notre plus vieux joueur a 72 ans et notre plus jeune en a 47 ans. J'envoie ma liste de joueurs à Patrice et il nous trouve des équipes dans les endroits que nous allons visiter. Il a de nombreux contacts et il travaille fort pour qu'on revienne tous les deux ans », explique le Baieriverain qui fait affaire depuis les tout débuts avec la même agente de l'Agence CAA, Nathalie Bernier.
Le calibre de jeu est quand même bon et même si c'est amical, chaque équipe veut l'emporter. « Les gens qui nous accueillent là-bas sont habituellement d'anciens professionnels. Ils ont entre 30 et 40 ans et jouent une fois semaine, mais ils veulent gagner aussi », souligne M. McLean. 
« Ici, nous avons des ligues de garages qui sont composées de joueurs de 20 à 70-75 ans. Mais là-bas, ce type de ligues n'existe pas. À 40 ans, ça arrête de jouer au hockey. Ici, le groupe de James joue jusqu'à 60-70 ans et ils disputent 90 matchs dans l'année. Là-bas, ces joueurs jouent une fois semaine avec des amis. La priorité là-bas, c'est le soccer, mais il y a des régions comme les Alpes et le long de l'Allemagne où c'est le hockey qui est plus prioritaire », souligne Michel Perron qui s'est joint au groupe en 2011. Le gardien de l'équipe, qui est doué pour l'animation, avec ou sans sa guitare, a vite tissé des liens avec ses nouveaux coéquipiers et visiblement, ils ont du plaisir à se côtoyer, même en dehors des voyages. 
Au fil des voyages, la « famille » s'est agrandie et de nouvelles amitiés se sont tissées, mais pas seulement entre les voyageurs. Le groupe est particulièrement attaché à leur chauffeur d'autobus, Stéphane Gratz, et à leur guide, Monsieur Maurice. Ces derniers le leur rendent bien en leur réservant de petites surprises qui viennent bonifier les visites touristiques. Les porte-parole du groupe ont aussi tenu à souligner la collaboration des frères Côté, Pierre et Sylvain, anciennement de Lance et Compte. En plus de leurs commandites, Sylvain a aussi agi comme arbitre durant les matchs. 
Parmi les bons moments qui ont marqué leurs différents périples, le trio mentionne un match commémoratif où l'équipe avait été reçue à la mairie, avec une réception et tout le tralala. Pour Michel, c'est particulièrement un match contre une équipe du Luxembourg où les Canadiens, qui tiraient de l'arrière, ont réussi à combler l'important déficit en troisième période pour emporter les honneurs. Au grand dam de leurs adversaires qui doivent encore se demander ce qui s'est passé...
Places à combler
Pour la première fois depuis qu'il organise ces voyages sportif-culturels, M. McLean se retrouve avec cinq ou six places à combler. Certains habitués ont dû changer leurs plans pour cause de maladie ou autres. Le prochain voyage se déroulera du 25 septembre au 13 octobre, avec des séjours au Portugal, en Espagne et en France (Biarritz et Bordeaux). 
« C'est un voyage organisé, mais le dîner et le souper sont libres. Les gens ont beaucoup de temps libres. Ce n'est pas comme les autres voyages organisés où tu n'as pas de temps libres », souligne Michel Perron.
« Moi, ce que j'aime de cette formule, c'est que maintenant, ce sont des tout-inclus et il n'y a pas à se poser de question sur les pourboires », ajoute Bertrand Imbeault. Pour l'instant, l'équipe est composée de Jean-Pierre Boulianne, Armand Bourque, Bernard Chamberland, Gilles Couture, Jocelyn Fortin, France Gagnon, Michel Perron, Léo Simard, Denis Villeneuve, James McLean et leur hôte français, Patrice Pourtanel. Quant à Bertrand Imbeault, le coloré entraîneur a délaissé l'action sur la glace pour en mettre derrière le banc de l'équipe. Les personnes intéressées ne sont pas obligées de jouer au hockey, mais elles doivent être d'agréable compagnie, car le groupe tient à avoir du plaisir. Les intéressés doivent communiquer avec James McLean au 418-592-7710 ou auprès de Bertrand Imbeault au 418-815-0237.
En bref
• En cinq voyages, l'équipe aura disputé 24 matchs, soit six en 2009, cinq en 2011, quatre en 2013, quatre en 2015 et quatre en 2017...
• La durée des séjours varie entre 14 et 19 jours...
• Le groupe a joué au hockey en France, en Suisse, en Italie, en Espagne, au Luxembourg et cette année, le Portugal s'ajoutera à la liste. Une centaine de villes ont été visitées...