Le gardien des Sags, Julio Billia

Julio Billia a retrouvé sa confiance

Au cours des derniers jours, Julio Billia a repris sa place sur un palmarès où il a occupé une position enviable pendant toute la saison 2015-2016. Il est de retour parmi les cinq gardiens de la Ligue de hockey junior majeur du Québec qui présentent la meilleure moyenne de buts alloués par match (2,71). Un signe que le gardien des Saguenéens de Chicoutimi a commencé à retrouver ses repères après un début de campagne handicapé par une blessure.
Billia sort d'un mois de janvier pendant lequel il a été nommé gardien par excellence de la LHJMQ. Au cours de la période en question, il a été devant le filet pour chacune des sept victoires acquises par son équipe. Il a conservé une moyenne de buts alloués de 2,23 et un pourcentage d'arrêts de 0,915. En chemin, il a établi un record d'équipe pour le nombre de parties disputées en carrière. Il en compte maintenant 189.
Le gardien de 20 ans se montre évidemment heureux de la situation. Il a l'impression d'avoir retrouvé son aplomb de la saison précédente et souhaite faire preuve de constance dans les prochaines semaines.
« Ça fait un bout de temps que j'ai retrouvé la confiance que j'avais l'an passé, a souligné le gardien des Saguenéens, mardi, quelques instants après l'entraînement quotidien de l'équipe. Je dois maintenant faire preuve de constance. C'est ce qui m'a apporté du succès l'an dernier. Je veux commencer les matchs plus fort, garder le pointage le plus serré possible en début de partie en faisant les gros arrêts afin de donner un avantage à l'équipe. »
Pour Julio Billia, la présente saison n'a pas été de tout repos. Blessé à une hanche lors du tout premier match du calendrier régulier, il n'est revenu au jeu que le 26 novembre. Pour cette raison, il n'a participé qu'à 23 des 51 premières parties de l'équipe.
Le vétéran gardien ne cache pas que le retour au jeu n'a pas été facile.
« C'était très difficile, a précisé Julio Billia. J'ai été deux mois à ne rien faire. Pendant ce temps, j'ai perdu de la force et de l'endurance. J'ai aussi perdu mes repères sur la glace et mon ''timing''. Retrouver tout cela a pris du temps, mais ça va de mieux en mieux maintenant.
« Je me sens comme l'an passé. Je me sens bien dans mon but. Je me sens confiant et j'ai une bonne endurance. Je suis capable de coller plusieurs bonnes performances. C'est ce qui m'a apporté du succès et je veux continuer dans le même sens et devenir encore plus fort pour être encore meilleur que l'an passé. »
Julio Billia et son collègue Xavier Potvin travaillent maintenant derrière une équipe qui a beaucoup changé depuis la période des Fêtes. Les décisions prises par Yanick Jean pendant la dernière période de transactions et l'arrivée de German Rubtsov lui permettent d'espérer une bonne fin de saison et un long parcours en séries éliminatoires.
Pour celui qui vit sa dernière saison dans la LHJMQ, faire partie d'une formation grandement améliorée est évidemment agréable et même motivant.
« Il est certain que nous avons amélioré notre équipe avec les échanges, a reconnu Julio Billia. Ça donne un petit ''boost'' de plus. Quand toute l'équipe travaille ensemble, nous pouvons vraiment faire partie des meilleures de la ligue. C'est comme une petite motivation de plus pour tous les gars. Même s'il y a des mauvais temps, nous savons que nous pouvons faire de belles choses ensemble.
« Je pense que nous avons les éléments pour bien rivaliser avec les autres bonnes équipes. Le classement est très serré et nous pouvons monter devant des équipes qui nous précèdent actuellement. Nous avons montré récemment que nous sommes capables de battre Shawinigan, Rouyn... Quand nous jouons tous ensemble, nous sommes capables de battre n'importe qui dans cette ligue. »
Mark Dickey a quitté la patinoire sous une haie d'honneur faite par les joueurs après avoir joué le rôle de gardien pendant l'entraînement des Saguenéens.
Dans la peau d'un gardien pour honorer un pari
L'entraînement de mardi matin des Saguenéens a attiré une cinquantaine de curieux. La raison de cet intérêt inhabituel ? La présence de l'animateur Mark Dickey dans un rôle tout aussi inhabituel.
Histoire d'honorer un pari perdu (il avait parié avec Yanick Jean que German Rubtsov ne jouerait jamais avec les Saguenéens), l'animateur de KYK Radio X s'est transformé en gardien de but. Tant bien que mal, il a pris position devant le filet pendant une bonne partie de l'entraînement de l'équipe, avec l'équipement de Marc Denis sur le dos. Soyons précis, les postes de Julio Billia et Xavier Potvin ne sont pas en danger.
Les Saguenéens ont été beaux joueurs dans l'histoire et ils ont tout fait pour rendre l'expérience agréable. À son entrée dans le vestiaire, l'animateur a constaté qu'un casier avait été identifié à son nom. Pendant ses premières minutes sur la glace, il a eu droit à quelques conseils de l'entraîneur des gardiens, Alex Carrier. Au cours des exercices, les joueurs ont été gentils avec lui en évitant les tirs trop puissants et en multipliant les gestes d'encouragement. Il a finalement quitté la glace sous une haie d'honneur faite par les joueurs, quelques secondes après avoir été déjoué par Rubtsov sur un tir de pénalité. Mais ce n'est pas là qu'il a brisé sa moyenne d'efficacité...
Vidé, Mark Dickey a raconté après avoir relevé son défi que les exercices d'échauffement ont été particulièrement exigeants pour lui. Dans l'ensemble, il a aimé l'expérience, mais elle n'aura pas de suite...
Pointes de plume
• Comme prévu, German Rubtsov a recommencé à patiner, mardi. Sans pousser la machine à fond et en étant excusé des contacts physiques, il a été en mesure de demeurer sur la glace pendant toute la séance d'entraînement de l'équipe. Le hockeyeur russe se remet d'une blessure à un genou subie jeudi dernier, pendant un match contre les Huskies de Rouyn-Noranda. Il y a finalement eu plus de peur que de mal...
• Parlant des Huskies, leur entraîneur, Gilles Bouchard, a annoncé que le gardien Samuel Harvey ratera les deux prochaines semaines. L'Almatois s'est blessé pendant un entraînement hors glace. La nature de la blessure n'a pas été précisée...
• L'ancien attaquant des Saguenéens Guillaume Asselin a marqué le seul but de l'équipe du Canada, mardi, lors d'une défaite de 4-1 contre la Russie en demi-finale du tournoi de hockey masculin des 28es Universiades d'hiver, au Kazakhstan. On raconte que la Russie a délégué une équipe particulièrement redoutable pour ce tournoi. Les Russes ont dominé 34-16 au tableau des lancers. Le Canada jouera pour le bronze, mercredi, contre la République tchèque...