Les premiers cyclistes sont arrivés aux Saguenay mercredi. Ils seront 1075 à prendre le départ jeudi soir, à 18h.

Grand défi Pierre Lavoie : à quelques heures du départ

Pour une neuvième année, La Baie est bercée par l'euphorie du Grand défi Pierre Lavoie, qui se met en branle jeudi soir avec le départ du 1000 kilomètres. Destination : le Stade olympique de Montréal, dimanche.
Le coup d'envoi est prévu au quai d'escale, sur le coup de 18h. Pour l'occasion, tous les cyclistes feront un tour d'honneur jusqu'au Théâtre du Palais municipal.
Les premiers cyclistes sont arrivés aux Saguenay mercredi, mais c'est jeudi matin que les inscriptions ont débuté pour les quelque 215 équipes, sur un total de tout près de 1075 cyclistes. Le stationnement du Théâtre du Palais municipal s'est alors rempli de chacun des véhicules récréatifs de chacune des équipes.
Quelques nouveautés pimentent la nouvelle édition, dont la plus longue étape jamais parcourue, entre Mont-Tremblant et Gatineau, un trajet de 144 km.
La traversé de la Réserve faunique des Laurentides revient dans le décor, ce qui sera la première étape officielle du 1000 km, entre La Baie et l'Étape, sur une distance de 118 km.
«C'est une étape mythique pour bien des cyclistes, dont pour Pierre, a mentionné la directrice des communications du Grand défi Pierre Lavoie, Stéphanie Charette, en entrevue jeudi matin. En raison du 375e anniversaire de Montréal et du 150e du Canada, on va célébrer les deux événements à notre façon en se rendant tout près d'Ottawa. De plus, pour la première fois, on arrive à Montréal par la Rive-Nord en empruntant le Pont Pie-IX.»
Stéphanie Charette a fait savoir que le taux de réinscriptions était de 98 pour cent cette année, en précisant que les équipes s'efforçaient de renouveler les cyclistes qui la forment.
«Il y a entre 50 et 60 pour cent des cyclistes qui sont nouveaux et ça nous réjouit beaucoup parce que ça veut dire qu'on touche de plus en plus de gens, des nouvelles communautés et de nouvelles écoles», a mis en contexte Mme Charette.
Cette année, les équipes ont amassé plus de deux millions de dollars à l'aide du parrainage des écoles. Le montant officiel sera dévoilé en début d'après-midi.
«Depuis le début du Grand défi, c'est plus de 16 M $ qui ont été remis dans la communauté, soit pour promouvoir et encourager les saines habitudes de vie, ou encore dans la recherche des maladies orphelines», a raconté la directrice des communications.
«Ce n'est pas un événement sportif, c'est un événement sociétal qui alimente le changement.»