Après un début de saison difficile, la version bantam AA des Voyageurs de Saguenay connaît beaucoup de succès présentement, ce qui fait dire à l'entraîneur Bob Desjardins que la relève s'annonce excellente dans la région. Les Voyageurs étaient confrontés à une équipe midget A de Jonquière, mardi, au stade du secteur Arvida.

Avenir prometteur pour le baseball

À la lumière des résultats obtenus par la version bantam AA des Voyageurs de Saguenay au cours des dernières semaines, il est permis d'avancer qu'il existe une relève intéressante sur les terrains de baseball du Saguenay-Lac-Saint-Jean.
Après avoir connu un début de saison difficile marqué de seulement un verdict nul en dix parties, les Voyageurs surfent présentement sur une séquence de huit matchs consécutifs sans défaite (sept victoires et un verdict nul). Aux yeux de leur entraîneur, Bob Desjardins, ce revirement de situation n'est pas vraiment étonnant. Il était même prévisible, après une période d'adaptation de quelques semaines.
Desjardins estime que l'avenir s'annonce même encore plus prometteur puisque dix joueurs de l'équipe en sont à une première année dans le calibre bantam AA et que huit ont seulement 14 ans.
« On sait que le bantam AA est une ligue de 15 ans, note Bob Desjardins. Cette année, quand je me suis entendu avec Guy Hébert et Audrey Tremblay pour prendre la direction de l'équipe bantam AA des Voyageurs, je m'étais donné un mandat de deux ans. Sans être méchant, je savais qu'il ne fallait pas échapper ce noyau de joueurs de première année bantam. Ils représentent une bonne relève pour la région et ils sont valorisants pour le programme sport-études en baseball. »
Bob Desjardins a appris à connaître son groupe de joueurs l'an passé, quand le baseball régional a tenté une expérience en formant une équipe pee-wee AA uniquement en prévision des championnats provinciaux. Cette expérience a donné de très bons résultats et l'équipe est restée à peu près la même cette année au sein du circuit provincial bantam AA.
« Nous avons commencé la saison sans obtenir une victoire à nos dix premiers matchs, mais je m'attendais un peu à ça, poursuit Bob Desjardins. Il ne faut pas oublier que nos joueurs venaient de passer du pee-wee A au bantam AA. Dans les autres régions, il y a du pee-wee AA. Pour nos jeunes joueurs, c'était un gros ajustement à faire.
« Nous avons perdu en début d'année, mais nous n'avons jamais encaissé de raclées. Nous perdions par un ou deux points. Notre manque d'expérience jouait un peu contre nous. Dans nos huit dernières parties, nous n'avons pas une défaite. Nos gars progressent et ils récoltent le fruit de leur travail. Nous sommes sur le terrain pratiquement tous les jours. Ma passion première reste le baseball et je suis content de pouvoir passer du temps sur le terrain pour montrer les rudiments du baseball à ces jeunes et les préparer pour le midget AAA et éventuellement le junior. Dans ce groupe, il y a beaucoup de potentiel. Il y a de bonnes têtes de baseball. »
Deux joueurs de 15 ans de l'organisation des Voyageurs, Yan St-Pierre et José Turgeon, participeront à la Classique Claude Raymond, en fin de semaine, à Saint-Jean-sur-Richelieu. Bob Desjardins passera également le week-end en compagnie des 90 meilleurs joueurs de baseball de 15 ans de la province.
Après cette pause, les Voyageurs bantam AA reprendront le travail en faisant face à une séquence de six parties en trois jours, du 21 au 23 juillet. Comme on peut le constater, le calendrier des Voyageurs n'est jamais facile, peu importe le calibre, mais Bob Desjardins assure qu'il possède les éléments pour faire face à ce genre de défi.
« Nous rencontrons des équipes qui ont huit ou neuf joueurs de deuxième année alors que nous avons dix joueurs de première année, souligne en conclusion l'entraîneur jonquiérois. Ils seront tous de retour l'an prochain, en plus des bons joueurs qui monteront du pee-wee. Nous aurons une belle équipe l'an prochain. En plus, ce sera l'année des Jeux du Québec. On essaiera de bien représenter notre région. »
Baseball mineur: en hausse aussi dans la région
Président de Baseball Saguenay-Lac-Saint-Jean, Éric Bégin avance que la progression de ce sport dans la région est similaire à celle remarquée dans l'ensemble de la province. Après avoir regroupé environ 800 joueurs en 2016, les différentes associations du Saguenay-Lac-Saint-Jean en compte environ 900 cette année.
« Il est clair que notre objectif pour l'an prochain sera d'avoir au moins 1000 jeunes », précise Éric Bégin.
Ce dernier estime que quelques éléments expliquent l'augmentation de la popularité du baseball. Il souligne d'abord les efforts consentis par Baseball Québec pour développer le baseball féminin.
« De notre côté, nous avons accordé un rabais de 50 pour cent sur le coût de l'inscription pour les filles et nous avons notre équipe féminine, les Pink Jays, rappelle Éric Bégin. L'effort de Baseball Québec est sur le baseball féminin cette année. En plus, nous remarquons beaucoup de gens qui ont essayé le baseball il y a quelques années et qui y reviennent. Tranquillement, on voit en de plus en plus de joueurs de hockey qui jouent au baseball. Le message se passe dans les arénas pendant l'hiver que le baseball est mieux structuré maintenant et on voit une augmentation de ce côté. »
Dans la région, il existe des associations officielles de baseball à Jonquière, Saint-Honoré, Alma, Chicoutimi et Laterrière. La première est celle qui compte le plus de joueurs et la deuxième montre la plus forte progression, mais il reste encore bien des secteurs à développer.
« On penser à La Baie et au Haut du Lac, indique Éric Bégin. Des démarches sont faites depuis deux ans dans le Haut du Lac, mais ça n'a pas encore abouti. Ça joue au baseball grâce à certaines initiatives personnelles, mais il n'y a pas de baseball organisé ou d'association officielle dans le Haut du Lac. On va poursuivre les démarches. Pour une première année, peut-être qu'on pourrait jumeler un programme là-bas avec l'association d'Alma. »