Depuis 20 ans, Gilles Granal attire des centaines d'Européens pour des séjours de cinq à 10 jours en expédition en traîneau à chiens, motoneige ou canot.

Un secret bien gardé

L'entreprise touristique Aventuraid de Girardville est l'un des secrets les mieux gardés de la région.
En affaires depuis 20 ans, l'équipe de Gilles Granal fait vivre des expéditions en chiens de traîneau, en motoneige ou en canot à une clientèle européenne. Dans la foulée de sa reconnaissance lors des Grands prix du tourisme du Québec avec une médaille de bronze dans la catégorie écotourisme, le propriétaire voulait faire le point sur son entreprise touristique.
«Small is beautiful», comme disent nos voisins américains, c'est la philosophie qui colle à ce Marseillais d'origine venu s'installer à Girardville en 1987. Bon an mal an, il accueille plus de 300 Européens qui passent en moyenne sept jours dans la région. «Nous n'avons que quelques clients québécois par année. Nous sommes plus connus en Europe qu'ici en région. Nous voulons que le visiteur ait l'impression d'être seul, accueilli par une famille», mentionne Granal. Bien qu'il puisse accueillir des groupes de 25 personnes, il les divise en sous-groupe de quatre à cinq personnes afin qu'ils puissent vivre une expérience hors du commun.
Attirer 300 Européens à passer une semaine au nord de la région relève-t-il de l'exploit? Oui et non. «Nous sommes dans une niche bien précise. Certains Européens veulent découvrir les grands espaces et être dépaysés. C'est ce que nous leur offrons. Nous allons les chercher à l'aéroport de Québec pour vivre une semaine dans la réalité de nos forêts», affirme-t-il.
L'entreprise s'est adaptée en offrant davantage de confort et des forfaits plus souples pour la clientèle moins aventurière. Les expéditions en traîneau à chiens se font sur un territoire de 100 kilomètres. Avant, les gens couchaient dans des tentes et maintenant ils peuvent le faire dans des petits campements. «Nous innovons chaque année en améliorant notre offre de services. Il y en a pour tous les goûts. On peut s'adapter selon la température et les goûts de chacun», indique l'aventurier.
Même si le plus gros de la clientèle vient pour les activités hivernales, Aventuraid accueille des visiteurs chaque semaine de l'année.
Bien que l'entreprise pourrait accepter plus de visiteurs, elle ne veut pas grossir, car les investissements nécessaires pour le faire seraient durs à rentabiliser.
S'occuper d'un chenil de 70 chiens n'est pas une mince tâche. C'est une gestion complexe et coûteuse. «Même quand mes chiens ne peuvent plus travailler, je les garde jusqu'à leur mort. J'ai un très grand respect pour ces animaux qui ont travaillé dix ans à tirer un traîneau. Jamais je ne vais les euthanasier parce qu'ils ne sont plus rentables», mentionne-t-il.
Parc des loups
Greffé à l'immense terrain de jeu de 80 hectares situé sur les rives de la rivière Ouasiemsca, le parc de loups Mahkan. Le seul attrait du genre au Québec est peu visité par les gens de la région. Les très grands enclos permettent aux bêtes de se comporter en meute et d'avoir l'impression d'être en liberté.
Aventuraid propose donc à ses clients, hiver comme été, d'observer le comportement de ces carnassiers. Chaque année, Gilles Granal améliore le site afin que les visiteurs puissent bien voir les loups. Ce qui séduit les visiteurs européens est le fait de dormir dans des "écolodges" situés à quelques pas des loups. On les voit par les fenêtres du petit camp.
Depuis 20 ans, Granal s'efforce d'offrir un dépaysement total à ses clients. Preuve que ça marche, certains ont répété l'expérience jusqu'à sept fois.
Le maire de Girardville, Michel Perrault, tient à souligner l'importance de cette entreprise pour l'économie de la localité. «Ce sont presque 100% des achats qui sont faits ici, à la quincaillerie, à l'épicerie et autres commerces. C'est une entreprise modèle dont nous sommes très fiers.»
Aventuraid génère un chiffre d'affaires d'environ 350 000$ par année. Elle donne de l'emploi à sept personnes. Les profits sont réinvestis dans l'entreprise.