Franky Zapata s’envole pour sa tentative de traversée de la Manche, à Sangatte, dans le nord de la France, jeudi.

La traversée de la Manche en Flyboard se termine dans l’eau pour Franky Zapata [PHOTOS]

SANGATTE - Le Français Franky Zapata, «l’homme volant» qui avait décollé jeudi matin près de la plage de Sangatte (nord-ouest de la France) debout sur son «Flyboard», a échoué à traverser la Manche en tombant en mer au moment où il devait se ravitailler, avant d’être secouru.

Selon plusieurs sources, M. Zapata est tombé dans les eaux anglaises juste à côté du bateau de ravitaillement en kérosène et a été secouru. Il était conscient au moment de l’intervention pour l’extraire de l’eau, selon une conversation radio entendue par une journaliste de l’AFP.

«Il va bien et il est en train d’être ramené sur le littoral. Il a été secouru par les plongeurs du bateau. Il a rassuré son épouse qu’il a eue au téléphone», a déclaré à l’AFP le maire de la ville française de Sangatte, Guy Lallemand.

«Il y a eu un souci au niveau du ravitaillement entre les eaux françaises et anglaises. Du coup, il n’a pu effectuer la procédure. Donc la traversée de la Manche est annulée», a sobrement déclaré une porte-parole de l’équipe Zapata, en refusant de confirmer explicitement sa chute.

Peu après la nouvelle de la chute, l’ambiance était pesante sur la plage de Sangatte. L’équipe était en train de remballer le matériel, le public était en partance.

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Pour effectuer cette traversée d’environ 35 km de la Manche, 110 ans après l’exploit du Français Louis Blériot, premier aviateur à avoir franchi le détroit par les airs, Franky Zapata devait ravitailler sa machine volante en kérosène à 18 km des côtes françaises.

Champion d’Europe et du monde de jet-ski, cet homme de 40 ans originaire de Marseille (sud-est) misait sur une traversée d’une vingtaine de minutes pour effectuer la traversée et rallier les côtes anglaises dans la zone de St Margaret’s Bay, en volant à environ 140 km/h et à 15 ou 20 mètres au-dessus de l’eau.

Vers 07h05 GMT, debout sur une sorte de plateforme, les pieds solidement coincés comme dans des chaussures de snowboard, il avait décollé à la verticale, dans un vrombissement assourdissant, d’un stationnement proche de la plage de Sangatte-Blériot-Plage, devant plusieurs dizaines de curieux qui applaudissaient et une importante équipe de production.

Le «Flyboard», une machine volante autonome alimentée en kérosène stocké dans son sac à dos, est doté de cinq mini-turboréacteurs qui lui permettent de décoller et d’évoluer jusqu’à 190 km/h debout dans les airs, avec une autonomie d’une dizaine de minutes.

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Franky Zapata au-dessus de la Manche, à Sangatte, dans le nord de la France, jeudi

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Invention «100% développée en France»

Pour cette traversée de la Manche, large à cet endroit de quelque 35 km, il devait se ravitailler en se posant sur un bateau pour changer de sac à dos.

«Traverser la Manche est un challenge physique et technique que nous préparons depuis six mois. Il a fallu notamment repousser les limites de consommation de la machine», avait déclaré M. Zapata mercredi lors d’essais sur le littoral, fier d’avoir «créé une nouvelle manière de voler».

Le 14 juillet, lors du défilé militaire de la fête nationale française sur les Champs-Elysées, Franky Zapata avait offert un spectacle futuriste: fusil en main, il avait volé à plusieurs dizaines de mètres du sol sur son invention, «100% développée en France» au Rove (sud-est).

En 2017 pourtant, il avait été cloué au sol plusieurs mois par les autorités, faute  d’avoir respecté les règles de sécurité et d’homologation.

Depuis, son invention a été exhibée fin 2018 au Forum Innovation Défense de Paris: lors d’une démonstration des forces spéciales, le Flyboard Air avait été utilisé comme plateforme pour un tireur d’élite positionné en appui de commandos partis à l’assaut depuis des embarcations sur la Seine.

Cette plateforme volante propulsée par cinq réacteurs à jet d’air intéresse les forces spéciales françaises, qui y voient du «potentiel pour un emploi dans les opérations spéciales en zone urbaine».

Avant de créer son «Flyboard Air», M. Zapata «volait» déjà sur l’eau avec son premier Flyboard aquatique. La planche était alors «propulsée au-dessus d’un plan d’eau par le jet de la turbine d’une moto marine».

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